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Come inizia il tumore al seno?
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Come inizia il tumore al seno?

Cambiamenti o mutazioni del DNA possono causare il cancro alle cellule mammarie normali. Alcuni cambiamenti del DNA vengono trasmessi dai genitori (ereditati) e possono aumentare notevolmente il rischio di cancro al seno. Altri fattori di rischio legati allo stile di vita, come quello che mangi e quanto ti alleni, possono aumentare le tue possibilità di sviluppare il cancro al seno, ma non è ancora noto esattamente come alcuni di questi fattori di rischio facciano sì che le cellule normali diventino cancerogene. Gli ormoni sembrano giocare un ruolo in molti casi di cancro al seno, ma non si capisce bene come ciò accada.

Mutazioni del DNA ereditarie rispetto a quelle acquisite

Le normali cellule mammarie diventano cancerogene a causa di cambiamenti (mutazioni) nel DNA. Il DNA è la sostanza chimica delle nostre cellule che costituisce i nostri geni. I geni hanno le istruzioni per il funzionamento delle nostre cellule. Alcune mutazioni del DNA sono ereditate o passate a voi dai vostri genitori. Questo significa che le mutazioni sono nelle vostre cellule quando nascerete e alcune mutazioni possono aumentare notevolmente il rischio di certi tipi di cancro. Essi causano molti dei tumori che si manifestano in alcune famiglie e spesso causano il cancro quando le persone sono più giovani.

Ma la maggior parte delle modificazioni del DNA legate al cancro al seno vengono acquisite. Questo significa che il cambiamento avviene nelle cellule del seno durante la vita di una persona piuttosto che essere stato ereditato o nato con loro. I cambiamenti di DNA acquisiti avvengono nel tempo e si verificano solo nelle cellule tumorali del seno.

Il DNA mutato può portare a geni mutati. Alcuni geni controllano quando le nostre cellule crescono, si dividono in nuove cellule e muoiono. I cambiamenti in questi geni possono causare la perdita di controllo normale delle cellule e sono legati al cancro.

Protooncogeni

I protooncogeni sono geni che aiutano le cellule a crescere normalmente. Quando un proto-oncogene muta (cambia) o ci sono troppe copie di esso, diventa un gene “cattivo” che può rimanere acceso o attivato quando non dovrebbe esserlo. Quando questo accade, la cellula cresce fuori controllo e rende più cellule che crescono fuori controllo. Questo può portare al cancro. Questo gene cattivo è chiamato oncogene.

Pensate a una cellula come a un’auto. Affinché l’auto funzioni correttamente, ci devono essere modi per controllare la velocità con cui va. Un proto-oncogene normalmente funziona in un modo che è molto simile a un pedale del gas. Aiuta a controllare come e quando la cellula cresce e si divide. Un oncogene è come un pedale del gas che è bloccato verso il basso, il che fa sì che la cellula si divide fuori controllo.

Geni di soppressione dei tumori

I geni soppressori dei tumori sono geni normali che rallentano la divisione cellulare (crescita cellulare), riparano gli errori del DNA, o dicono alle cellule quando morire (un processo noto come apoptosi o morte cellulare programmata). Quando i geni soppressori tumorali non funzionano correttamente, le cellule possono crescere fuori controllo, fare più cellule che crescono fuori controllo, e non muoiono quando dovrebbero, il che può portare al cancro.

Un gene soppressore del tumore è come il pedale del freno di un’auto. Normalmente impedisce alla cellula di dividersi troppo velocemente, proprio come un freno impedisce all’auto di andare troppo velocemente. Quando qualcosa va storto con il gene, come una mutazione, i “freni” non funzionano e la divisione cellulare può sfuggire al controllo.

Cambiamenti genetici ereditati

Alcune mutazioni ereditarie del DNA (cambiamenti) possono aumentare drasticamente il rischio di sviluppare alcuni tipi di cancro e sono legate a molti dei tumori che corrono in alcune famiglie. Ad esempio, i geni BRCA (BRCA1 e BRCA2) sono geni soppressori dei tumori. Quando uno di questi geni cambia, non sopprime più la crescita anormale delle cellule e il cancro ha maggiori probabilità di svilupparsi. Un cambiamento in uno di questi geni può essere trasmesso da un genitore a un bambino.

Le donne hanno già iniziato a beneficiare dei progressi nella comprensione della base genetica del cancro al seno. I test genetici possono identificare alcune donne che hanno ereditato mutazioni nei geni soppressori del tumore BRCA1 o BRCA2 (o meno comunemente in altri geni come PALB2, ATM o CHEK2). Queste donne possono quindi adottare misure per ridurre il rischio di cancro al seno e pianificare di cercare cambiamenti nel loro seno per aiutare a trovare il cancro in una fase più precoce e trattabile. poiché queste mutazioni nei geni BRCA 1 e BRCA 2 sono anche associate ad altri tipi di cancro (oltre al seno), le donne con queste mutazioni possono anche prendere in considerazione uno screening precoce e azioni preventive per altri tipi di cancro.

Le mutazioni nei geni soppressori tumorali come i geni BRCA sono considerati “ad alta penetrazione” perché spesso portano al cancro. Anche se molte donne con mutazioni ad alta penetrazione sviluppano il cancro, la maggior parte dei casi di cancro (compreso il cancro al seno) non sono causati da questo tipo di mutazione.

Più spesso, mutazioni a bassa penetrazione o variazioni geniche sono un fattore di sviluppo del cancro. Ognuno di questi può avere un piccolo effetto sul cancro che si verifica in una persona, ma l’effetto complessivo sulla popolazione può essere grande perché le mutazioni sono comuni, e le persone spesso hanno più di uno allo stesso tempo. I geni coinvolti possono influenzare cose come i livelli ormonali, il metabolismo o altre cose che influenzano i fattori di rischio per il cancro al seno. Questi geni possono causare gran parte del rischio di cancro al seno che corre nelle famiglie.

Cambiamenti genetici acquisiti

La maggior parte delle mutazioni del DNA legate al cancro al seno si verificano nelle cellule mammarie durante la vita di una donna piuttosto che essere state ereditate. Queste mutazioni acquisite di oncogeni e/o geni soppressori del tumore possono derivare da altri fattori, come le radiazioni o le sostanze chimiche che causano il cancro. Ma finora, le cause della maggior parte delle mutazioni acquisite che potrebbero portare al cancro al seno sono ancora sconosciute. La maggior parte dei tumori al seno ha diverse mutazioni genetiche acquisite.

I test per individuare le mutazioni genetiche acquisite possono aiutare i medici a prevedere con maggiore precisione le prospettive (prognosi) di alcune donne affette da tumore al seno. Ad esempio, i test possono identificare le donne le cui cellule tumorali del seno hanno troppe copie dell’oncogene HER2. Questi tumori tendono a crescere e a diffondersi più velocemente. Ci sono farmaci che mirano a questi cambiamenti delle cellule tumorali e migliorano i risultati per le pazienti.