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Cosa causa la leucemia mieloide acuta (LMA)?
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Cosa causa la leucemia mieloide acuta (LMA)?

Alcune persone affette da leucemia mieloide acuta (LMA) hanno uno o più fattori di rischio noti, ma molti non lo fanno. Anche quando una persona ha uno o più fattori di rischio, è molto difficile sapere se ha effettivamente causato il cancro.

Alcuni cambiamenti nel DNA di cellule normali del midollo osseo possono farle diventare cellule leucemiche. Il DNA all’interno delle nostre cellule costituisce i nostri geni, che controllano il funzionamento delle nostre cellule. Tendiamo ad assomigliare ai nostri genitori perché sono la fonte del nostro DNA. Ma i nostri geni influenzano più del nostro aspetto.

Alcuni geni controllano quando le nostre cellule crescono, si dividono per creare nuove cellule e muoiono al momento giusto:

  • I geni che aiutano le cellule a crescere, dividersi o rimanere in vita sono chiamati oncogeni.
  • I geni che aiutano a tenere sotto controllo la divisione cellulare o a far morire le cellule al momento giusto sono chiamati geni soppressori tumorali.

Il DNA all’interno di ogni cellula è in lunghi filamenti chiamati cromosomi. Ogni volta che una cellula si divide in 2 nuove cellule, deve fare una nuova copia dei suoi cromosomi. Questo processo non è perfetto, e possono verificarsi errori che influenzano i geni all’interno dei cromosomi. I tumori (compresa la LMA) possono essere causati da mutazioni (cambiamenti) che attivano gli oncogeni o disattivano i geni soppressori tumorali. Per esempio, cambiamenti in alcuni geni come FLT3, c-KIT e RAS sono comuni nelle cellule LMA. Questi tipi di cambiamenti possono impedire alle cellule del midollo osseo di maturare come farebbero normalmente, o aiutare le cellule a crescere fuori controllo.

Mutazioni in molti geni diversi si possono trovare nella LMA, ma cambiamenti più grandi in uno o più cromosomi sono anche comuni. Anche se questi cambiamenti coinvolgono pezzi più grandi di DNA, è probabile che i loro effetti siano ancora dovuti a cambiamenti in uno o pochi geni che si trovano su quella parte del cromosoma. Diversi tipi di cambiamenti cromosomici possono essere trovati nelle cellule LMA:

  • Le traslocazioni sono il tipo più comune di cambiamento cromosomico. Una traslocazione significa che una parte di un cromosoma si rompe e si attacca ad un altro cromosoma. Il punto in cui si verifica la rottura può influenzare i geni vicini – per esempio, può accendere oncogeni o spegnere geni come RUNX1 e RARa, che normalmente aiuterebbero le cellule del sangue a maturare.
  • Le cancellazioni si verificano quando parte di un cromosoma viene perso. Questo può portare alla perdita di un gene che ha aiutato a tenere sotto controllo la sua crescita (un gene soppressore del tumore).
  • Le inversioni si verificano quando parte di un cromosoma viene girato, quindi ora è in ordine inverso. Questo può portare alla perdita di un gene (o di geni) perché la cellula non è più in grado di leggere le sue istruzioni (come cercare di leggere un libro al contrario).
  • Aggiunta o duplicazione significa che c’è un cromosoma in più o parte di un cromosoma. Questo può portare a troppe copie di certi geni all’interno della cellula. Questo può essere un problema se uno o più di questi geni sono oncogeni.

Ci sono molti tipi di LMA, e diversi casi di LMA possono avere cambiamenti genetici e cromosomici diversi, alcuni dei quali sono più comuni di altri. I medici stanno cercando di capire perché questi cambiamenti si verificano e come ognuno di essi potrebbe portare alla leucemia. Per esempio, alcuni sono più comuni nella leucemia che si verifica dopo la chemioterapia per un altro cancro.

Alcuni cambiamenti sembrano avere un effetto sulla prognosi di una persona (outlook) più di altri. Per esempio, alcuni cambiamenti possono influire sulla velocità di crescita delle cellule leucemiche o sulla loro capacità di rispondere al trattamento.

Cambiamenti genetici ereditati o acquisiti

Alcune persone con certi tipi di cancro hanno ereditato mutazioni del DNA da un genitore che aumentano il rischio di contrarre la malattia. Anche se questo può accadere a volte con la LMA, come nel caso delle sindromi genetiche discusse in Fattori di rischio per la leucemia mieloide acuta (LMA), le mutazioni ereditarie non sono una causa comune di LMA.

La maggior parte dei cambiamenti di DNA legati alla LMA si verificano durante la vita di una persona, piuttosto che essere stati ereditati prima della nascita. Alcuni di questi cambiamenti acquisiti possono avere cause esterne come radiazioni o sostanze chimiche che causano il cancro, ma nella maggior parte dei casi il motivo per cui si verificano non è chiaro. Molti di questi cambiamenti genetici sono probabilmente solo eventi casuali che a volte accadono all’interno di una cellula, senza avere una causa esterna. Sembrano accadere più spesso con l’età, il che potrebbe aiutare a spiegare perché la LMA di solito si verifica nelle persone anziane.