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Cosa c’è di nuovo nella ricerca sul cancro della pelle di Melanoma?
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Cosa c’è di nuovo nella ricerca sul cancro della pelle di Melanoma?

La ricerca sulle cause, la prevenzione e il trattamento del melanoma viene svolta nei centri medici di tutto il mondo.

Cause, prevenzione e diagnosi precoce

Luce solare e radiazione ultravioletta (UV)

Studi recenti suggeriscono che ci possono essere due modi principali per collegare l’esposizione ai raggi UV al melanoma, ma è probabile che ci siano delle sovrapposizioni.

Il primo collegamento è l’esposizione al sole come un bambino e un adolescente. Le persone con melanoma hanno spesso una storia precoce di scottature solari o altre esposizioni solari intense, anche se non tutti lo fanno. Questa precoce esposizione al sole può danneggiare il DNA delle cellule cutanee (melanociti), che li avvia su un percorso per diventare cellule di melanoma molti anni dopo. Alcuni medici pensano che questo potrebbe aiutare a spiegare perché i melanomi spesso si verificano sulle cosce (nelle donne) e sul tronco (negli uomini), aree che generalmente non sono esposte al sole tanto in età adulta.

Il secondo legame è quello con i melanomi che si verificano su braccia, collo e viso. Queste aree sono cronicamente esposte al sole, in particolare negli uomini.

Le cabine abbronzanti possono aiutare entrambi i tipi di melanoma a svilupparsi.

I ricercatori stanno studiando se i melanomi che si sviluppano a partire da questi tipi di esposizione ai raggi UV hanno alterazioni genetiche diverse che potrebbero richiedere un trattamento diverso.

Educazione pubblica

La maggior parte dei tumori della pelle può essere prevenuta. Il modo migliore per ridurre il numero di tumori della pelle e il dolore e la perdita di vite umane a causa di questa malattia è quello di educare il pubblico, in particolare i genitori, sui fattori di rischio di tumore della pelle e sui segnali di avvertimento. È importante per gli operatori sanitari e per i sopravvissuti al cancro della pelle ricordare a tutti i pericoli di un’eccessiva esposizione ai raggi UV (sia dal sole che da fonti artificiali come i lettini abbronzanti) e quanto sia facile proteggere la pelle dai raggi UV.

Il melanoma può spesso essere trovato presto, quando è più probabile che venga curato. L’autoesame mensile della pelle e la consapevolezza dei segni di avvertimento dei melanomi può essere utile per trovare la maggior parte dei melanomi quando sono in una fase iniziale e curabile.

L’American Academy of Dermatology (AAD) sponsorizza annualmente screening gratuiti del cancro della pelle in tutto il paese. Molti uffici locali della American Cancer Society lavorano a stretto contatto con l’AAD per fornire volontari per la registrazione, il coordinamento e gli sforzi educativi relativi a questi screening gratuiti. Cerca informazioni nella tua zona su queste proiezioni o chiama l’American Academy of Dermatology per ulteriori informazioni.

Ricerca genetica sul melanoma

Gli scienziati hanno fatto molti progressi nella comprensione di come la luce UV danneggia il DNA all’interno delle cellule cutanee e di come questi cambiamenti possono far sì che le normali cellule cutanee diventino cellule cancerogene.

Alcune persone, però, ereditano i geni mutati (danneggiati) dai genitori. Per esempio, i cambiamenti nel gene CDKN2A (p16) causano alcuni melanomi che funzionano in alcune famiglie. Le persone che hanno una forte storia familiare di melanoma dovrebbero parlare con un consulente genetico del cancro o con un medico esperto in genetica del cancro per discutere i possibili benefici, i limiti e gli aspetti negativi dei test per i cambiamenti in questo gene.

Diagnosi

Alcuni nuovi approcci alla diagnosi del cancro della pelle non richiedono la rimozione di un campione di pelle. Un esempio di tale “biopsia ottica” è la microscopia confocale a riflettanza (RCM). Questa tecnica permette al medico di guardare un’area anormale della pelle fino ad una certa profondità senza tagliare la pelle.

L’RCM è ampiamente utilizzata in Europa, ed è ora disponibile in alcuni centri negli Stati Uniti. Può essere particolarmente utile per le persone con molti nei insoliti, in quanto può ridurre il numero di biopsie cutanee di cui queste persone hanno bisogno. L’RCM potrebbe anche essere utile nel determinare i bordi di un melanoma, che potrebbe essere d’aiuto durante l’intervento chirurgico.

Questa tecnica diventerà probabilmente più ampiamente disponibile nei prossimi anni.

Test di laboratorio per determinare la prognosi

La maggior parte dei melanomi che si trovano in una fase iniziale può essere curata con un intervento chirurgico. Ma una piccola parte di questi tumori alla fine si diffonde in altre parti del corpo, dove possono essere difficili da trattare.

Recenti ricerche hanno dimostrato che alcuni modelli di espressione genica nelle cellule di melanoma possono aiutare a dimostrare se i melanomi di stadio I o II possono diffondersi. Un test di laboratorio basato su questa ricerca, noto come DecisionDx-Melanoma, è ora disponibile. Il test divide i melanomi in 2 gruppi in base ai loro modelli genetici:

  • I tumori di classe 1 hanno un basso rischio di diffusione.
  • I tumori di classe 2 hanno un rischio maggiore di diffusione.

Questo test potrebbe aiutare a capire se qualcuno con melanoma in stadio precoce dovrebbe ricevere un trattamento aggiuntivo o se deve essere seguito più da vicino dopo il trattamento per cercare segni di recidiva.

Il trattamento

Mentre i melanomi in stadio precoce possono spesso essere curati con un intervento chirurgico, i melanomi più avanzati possono essere molto più difficili da curare. Ma negli ultimi anni, i nuovi tipi di immunoterapia e terapie mirate si sono rivelati molto promettenti e hanno cambiato il trattamento di questa malattia.

Immunoterapia

Questo tipo di trattamento aiuta il sistema immunitario del corpo ad attaccare più efficacemente le cellule del melanoma.

Inibitori dei punti di controllo immunitario: I farmaci più recenti come il pembrolizumab (Keytruda), il nivolumab (Opdivo) e l’ipilimumab (Yervoy) bloccano le proteine che normalmente sopprimono la risposta immunitaria delle cellule T contro le cellule del melanoma. Questi farmaci hanno dimostrato di aiutare alcune persone con melanomi avanzati a vivere più a lungo.

I ricercatori sono ora alla ricerca di modi per migliorare ulteriormente il funzionamento di questi farmaci. Un modo per farlo potrebbe essere combinandoli con altri trattamenti, come altri tipi di immunoterapia o farmaci mirati.

I ricercatori stanno anche studiando se questi farmaci possono essere utili per i melanomi in stadio precoce. Per esempio, alcuni potrebbero essere utili prima o dopo l’intervento chirurgico per alcuni melanomi per aiutare a ridurre la possibilità che il cancro tornerà.

Sono allo studio anche nuovi inibitori dei punti di controllo immunitario con bersagli leggermente diversi.

Vaccini contro il melanoma: I vaccini per il trattamento del melanoma sono allo studio in studi clinici.

Questi vaccini sono, per certi versi, come i vaccini usati per prevenire malattie come la poliomielite, il morbillo e le parotite causate da virus. Tali vaccini di solito contengono virus indeboliti o parti di un virus che non possono causare la malattia. Il vaccino stimola il sistema immunitario dell’organismo a distruggere il tipo di virus più dannoso.

Allo stesso modo, le cellule di melanoma uccise o parti di cellule (antigeni) possono essere usate come vaccino per cercare di stimolare il sistema immunitario del corpo a distruggere altre cellule di melanoma nel corpo. Di solito, le cellule o antigeni sono mescolati con altre sostanze che aiutano a rafforzare il sistema immunitario nel suo complesso. Ma a differenza dei vaccini che sono destinati a prevenire le infezioni, questi vaccini sono destinati a trattare una malattia esistente.

Fare un vaccino efficace contro il melanoma si è dimostrato più difficile che fare un vaccino per combattere un virus. I risultati degli studi che utilizzano vaccini per il trattamento del melanoma sono stati finora misti, ma molti vaccini più recenti sono ora allo studio e potrebbero essere più promettenti.

Altre immunoterapie: Sono allo studio anche altre forme di immunoterapia. Alcuni primi studi hanno dimostrato che trattare pazienti con alte dosi di chemioterapia e radioterapia e poi dare loro linfociti che filtrano il tumore (TIL), che sono cellule del sistema immunitario prelevate dai tumori, può ridurre i tumori del melanoma e possibilmente prolungare la vita. Studi più recenti stanno cercando di cambiare certi geni nelle TIL prima che siano dati per vedere se questo può renderli più efficaci nel combattere il cancro. Questo approccio è sembrato promettente nei primi studi, ma è complesso e viene testato solo in pochi centri.

Molti studi stanno ora cercando di combinare diversi tipi di immunoterapia, che può essere più efficace di qualsiasi trattamento singolo per il melanoma avanzato.

Farmaci mirati

Farmaci terapeutici mirati bersaglio parti di cellule di melanoma che li rendono diversi dalle cellule normali. Questi farmaci funzionano in modo diverso dai farmaci chemioterapici standard. Possono funzionare in alcuni casi in cui la chemioterapia non funziona. Possono anche avere effetti collaterali meno gravi.

Farmaci che prendono di mira le cellule con cambiamenti del gene BRAF: Circa la metà di tutti i melanomi hanno cambiamenti nel gene BRAF, che aiuta le cellule a crescere. È stato dimostrato che molti di questi tumori si restringono con farmaci che agiscono sulla proteina BRAF, come il vemurafenib (Zelboraf) e il dabrafenib (Tafinlar), così come farmaci che agiscono sulle relative proteine MEK, come il trametinib (Mekinist) e il cobimetinib (Cotellic). Questi farmaci sono ora spesso usati per trattare i melanomi avanzati che risultano positivi al cambiamento genico BRAF. I ricercatori stanno ora valutando se questi farmaci possano essere utili prima o dopo l’intervento chirurgico per alcuni melanomi in stadio precoce.

Altri farmaci simili sono ora allo studio.

Uno degli svantaggi di questi farmaci è che di solito funzionano solo per un periodo di tempo limitato prima che il cancro ricominci a crescere. Ma gli studi hanno dimostrato che combinando un inibitore BRAF con un inibitore MEK si ottengono tempi di risposta più lunghi, e alcuni effetti collaterali (come lo sviluppo di altri tumori della pelle) potrebbero in realtà essere meno comuni con la combinazione.

Farmaci che colpiscono le cellule con cambiamenti nel gene C-KIT: Un piccolo numero di melanomi hanno cambiamenti nel gene C-KIT. Questo è più probabile nei melanomi che iniziano sul palmo delle mani, sulle piante dei piedi, sotto le unghie o in alcuni altri punti.

Studi clinici stanno ora testando farmaci come imatinib (Gleevec), dasatinib (Sprycel) e nilotinib (Tasigna), che sono noti per colpire cellule con cambiamenti nel C-KIT.

Farmaci che prendono di mira altri cambiamenti genetici o proteici: Diversi farmaci che prendono di mira anche altri geni o proteine anomale sono ora allo studio in studi clinici. Alcuni esempi includono axitinib (Inlyta), pazopanib (Votrient) e everolimus (Afinitor).

I ricercatori stanno anche cercando di combinare alcuni di questi farmaci mirati con altri tipi di trattamenti, come la chemioterapia o l’immunoterapia.