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Cosa c’è di nuovo nella ricerca sul tumore alla prostata?
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Cosa c’è di nuovo nella ricerca sul tumore alla prostata?

La ricerca sulle cause, la prevenzione, l’individuazione e il trattamento della prostata è in corso in molti centri medici in tutto il mondo.

Genetica

Una nuova ricerca sulle modificazioni genetiche legate al cancro alla prostata sta aiutando gli scienziati a capire meglio come si sviluppa il cancro alla prostata. Ciò potrebbe rendere possibile la progettazione di farmaci mirati a tali cambiamenti. I test per trovare geni anormali del cancro alla prostata potrebbero anche aiutare a identificare gli uomini ad alto rischio che potrebbero trarre beneficio dallo screening o da studi chemioprevenzione, che usano farmaci per cercare di evitare che si ammalino di cancro.

La maggior parte delle mutazioni genetiche che sono state studiate come fattori che potrebbero aumentare il rischio di cancro alla prostata sono da cromosomi ereditati da entrambi i genitori. Alcune ricerche hanno scoperto che una certa variante del DNA mitocondriale, che viene ereditato solo dalla madre di una persona, potrebbe anche aumentare il rischio di sviluppare il cancro alla prostata.

La prevenzione

I ricercatori continuano a cercare alimenti (o sostanze in essi contenute) che possono aiutare a ridurre il rischio di cancro alla prostata. Gli scienziati hanno trovato alcune sostanze nei pomodori (licopeni) e nella soia (isoflavoni) che potrebbero aiutare a prevenire il cancro alla prostata. Gli studi stanno ora esaminando più da vicino i possibili effetti di questi composti.

Gli scienziati stanno anche cercando di sviluppare composti correlati che sono ancora più potenti e potrebbero essere utilizzati come integratori alimentari. Finora, la maggior parte delle ricerche suggerisce che una dieta equilibrata che includa questi alimenti così come altri tipi di frutta e verdura è probabilmente più vantaggiosa rispetto all’assunzione di queste sostanze come integratori alimentari.

Una vitamina che può essere importante nella prevenzione è la vitamina D. Alcuni studi hanno scoperto che gli uomini con alti livelli di vitamina D sembrano avere un rischio minore di sviluppare le forme più letali di cancro alla prostata. Nel complesso, tuttavia, gli studi non hanno trovato che la vitamina D protegge contro il cancro alla prostata.

Molte persone ritengono che le vitamine e altre sostanze naturali siano sicure da assumere, ma recenti ricerche hanno dimostrato che alte dosi di alcune di esse possono essere dannose, comprese quelle contenute negli integratori commercializzati specificamente per il cancro alla prostata. Ad esempio, uno studio ha scoperto che gli uomini che assumono più di 7 compresse multivitaminiche alla settimana possono avere un rischio maggiore di sviluppare un cancro alla prostata avanzato. Un altro studio ha mostrato un più alto rischio di cancro alla prostata negli uomini che avevano alti livelli ematici di acidi grassi omega-3. Le capsule di olio di pesce, che alcune persone prendono per aiutare con il cuore, contengono grandi quantità di acidi grassi omega-3.

Alcune ricerche hanno suggerito che gli uomini che assumono un’aspirina al giorno per lungo tempo potrebbero avere un rischio minore di contrarre e morire di cancro alla prostata. Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per confermare questo, e per confermare che qualsiasi beneficio supera i potenziali rischi, come il sanguinamento.

Gli scienziati hanno anche testato alcuni farmaci ormonali chiamati inibitori della 5-alfa reduttasi come un modo per ridurre il rischio di cancro alla prostata.

Rilevamento precoce

I medici concordano sul fatto che l’analisi del sangue con l’antigene prostatico specifico della prostata (PSA) non è un test perfetto per individuare precocemente il cancro alla prostata. Manca di alcuni tumori, e in altri casi il livello di PSA è alto anche quando il cancro alla prostata non può essere trovato. I ricercatori stanno lavorando su strategie per affrontare questo problema.

Un approccio è quello di cercare di migliorare il test che misura il livello totale di PSA, come descritto in Prevenzione del cancro alla prostata e Early Detection.

Un altro approccio è quello di sviluppare nuovi test basati su altre forme di PSA o altri marcatori tumorali. Diversi test più recenti sembrano essere più accurati del test del PSA, tra cui:

  • Il phi, che combina i risultati del PSA totale, del PSA libero e del proPSA per aiutare a determinare quanto sia probabile che un uomo abbia il cancro alla prostata che potrebbe aver bisogno di cure.
  • Il test 4Kscore, che combina i risultati del PSA totale, del PSA libero, del PSA intatto e della callicreina umana 2 (hK2), insieme ad alcuni altri fattori, per aiutare a determinare quanto sia probabile che un uomo abbia il cancro alla prostata che potrebbe aver bisogno di cure.
  • Test come Progensa che esaminano il livello dell’antigene 3 (PCA3) del cancro alla prostata nelle urine dopo un esame rettale digitale (DRE). (Il DRE spinge alcune delle cellule della prostata nelle urine.) Più alto è il livello, più è probabile che sia presente il cancro alla prostata.
  • Test che cercano un cambiamento genetico anomalo chiamato TMPRSS2:ERG nelle cellule prostatiche nelle urine raccolte dopo un DRE. Questo cambiamento genetico si trova in alcuni tumori della prostata, ma raramente si trova nelle cellule di uomini senza cancro alla prostata.
  • ConfirmMDx, che è un test che esamina alcuni geni nelle cellule da un campione di biopsia prostatica.

Questi test non sono in grado di sostituire il test del PSA a breve termine, ma potrebbero essere utili in determinate situazioni. Ad esempio, alcuni di questi test potrebbero essere utili negli uomini con un PSA leggermente elevato, per aiutare a determinare se devono fare una biopsia prostatica. Alcuni di questi test potrebbero essere più utili nel determinare se gli uomini che hanno già avuto una biopsia prostatica che non ha trovato il cancro dovrebbero avere un’altra biopsia. Medici e ricercatori stanno cercando di determinare il modo migliore per utilizzare ciascuno di questi test.

Diagnosi

I medici che eseguono le biopsie prostatici si affidano spesso all’ecografia transrettale (TRUS), che crea immagini in bianco e nero della prostata utilizzando onde sonore, per sapere da dove prelevare i campioni. Ma gli ultrasuoni standard potrebbero non rilevare alcune aree contenenti il cancro.

Un approccio più recente è quello di misurare il flusso sanguigno all’interno della ghiandola utilizzando una tecnica chiamata ecografia color Doppler. (I tumori hanno spesso più vasi sanguigni intorno a loro rispetto al normale tessuto.) Può rendere più accurate le biopsie prostatica, contribuendo a garantire che la parte destra della ghiandola sia campionata.

Una tecnica ancora più recente può migliorare ulteriormente il color Doppler. In questo approccio, il paziente viene prima iniettato con un mezzo di contrasto contenente microbolle, che aiuta a migliorare le immagini ecografiche. Sono stati riportati risultati promettenti, ma saranno necessari ulteriori studi prima che il suo uso diventi comune.

I medici stanno anche studiando se la risonanza magnetica può essere combinata con la TRUS per aiutare a guidare le biopsie prostatica negli uomini che in precedenza avevano biopsie con guida TRUS negativa, ma quando il medico sospetta ancora il cancro.

Stadiazione

La determinazione dello stadio (estensione) del cancro alla prostata gioca un ruolo chiave nel determinare le opzioni terapeutiche di un uomo. Ma i test di imaging per il cancro alla prostata, come la TAC e la risonanza magnetica, non sono in grado di rilevare tutte le aree di cancro, in particolare piccole aree di cancro nei linfonodi.

Un metodo più recente, noto come risonanza magnetica multiparametrica, può essere utilizzato per determinare l’estensione del cancro e la sua aggressività, che potrebbe influenzare le opzioni di trattamento di un uomo. Questo test comporta l’esecuzione di una RM standard, e quindi di almeno un altro tipo di RM (come l’imaging a diffusione ponderata [DWI], la RM con contrasto dinamico potenziato [DCE] o la spettroscopia RM). I risultati delle diverse scansioni vengono poi presi in considerazione.

Un altro metodo più recente, chiamato risonanza magnetica avanzata, può aiutare a trovare i linfonodi che contengono cellule tumorali. I pazienti hanno prima di tutto una risonanza magnetica standard. Vengono poi iniettati con minuscole particelle magnetiche e il giorno successivo hanno un’altra scansione. Le differenze tra le 2 scansioni indicano possibili cellule tumorali nei linfonodi. I primi risultati di questa tecnica sono promettenti, ma necessita di ulteriori ricerche prima di essere ampiamente utilizzata.

Un nuovo tipo di tomografia ad emissione di positroni (PET) che utilizza acetato di carbonio radioattivo al posto del glucosio (zucchero) può anche essere utile per individuare il cancro alla prostata in diverse parti del corpo, oltre ad aiutare a determinare se il trattamento sta funzionando. Questa tecnica è attualmente allo studio.

Trattamento

Sono in fase di sviluppo nuovi trattamenti e si stanno apportando miglioramenti in molti metodi standard di trattamento del cancro alla prostata.

Chirurgia

I medici migliorano costantemente le tecniche chirurgiche utilizzate per curare il cancro alla prostata. L’obiettivo è quello di rimuovere tutto il cancro, riducendo il rischio di complicanze ed effetti collaterali dell’intervento chirurgico.

Radioterapia

Come descritto nella radioterapia per il cancro alla prostata, i progressi tecnologici consentono di mirare le radiazioni con maggiore precisione rispetto al passato. I metodi attuali, come la radioterapia conforme (CRT), la radioterapia a intensità modulata (IMRT) e la radiazione del fascio di protoni, aiutano i medici ad evitare il più possibile l’irraggiamento dei tessuti normali. Questi metodi dovrebbero aumentare l’efficacia della radioterapia riducendo al tempo stesso gli effetti collaterali.

La tecnologia sta rendendo più efficaci anche altre forme di radioterapia. Nuovi programmi informatici consentono ai medici di pianificare meglio le dosi di radiazioni e gli approcci sia per la radioterapia esterna che per la brachiterapia. La pianificazione della brachiterapia può essere effettuata anche durante la procedura (intraoperatoria).

Nuovi trattamenti per i tumori in stadio precoce

I ricercatori stanno esaminando nuove forme di trattamento per il cancro alla prostata in stadio precoce. Questi nuovi trattamenti potrebbero essere utilizzati come primo tipo di trattamento o dopo la radioterapia nei casi in cui non ha avuto successo.

Un trattamento, noto come ultrasuono ad alta intensità focalizzato (HIFU), distrugge le cellule tumorali riscaldandole con fasci ultrasonici altamente focalizzati. Questo trattamento è stato usato in alcuni paesi per un po’ di tempo, ma è appena diventato disponibile negli Stati Uniti. La sua sicurezza e la sua efficacia sono ora in fase di determinazione.

Nutrizione e cambiamenti nello stile di vita

Molti studi hanno esaminato i possibili benefici di sostanze nutritive specifiche (spesso come integratori) nel trattamento del cancro alla prostata, anche se la maggior parte di questa ricerca è ancora in corso. Alcuni composti studiati includono estratti di melograno, tè verde, broccoli, curcuma, semi di lino e soia.

Alcune prime ricerche hanno scoperto che negli uomini con un livello di PSA in aumento dopo un intervento chirurgico o una radioterapia, bere succo di melograno o assumere un estratto di melograno può rallentare il tempo necessario per raddoppiare il livello di PSA. Studi più ampi sono ora alla ricerca di possibili effetti dei succhi ed estratti di melograno sulla crescita del cancro alla prostata.

Alcuni risultati precoci incoraggianti sono stati riportati anche con integratori di semi di lino. Un piccolo studio negli uomini con cancro alla prostata precoce ha scoperto che i semi di lino al giorno sembravano rallentare il ritmo di moltiplicazione delle cellule tumorali della prostata. Sono necessarie ulteriori ricerche per confermare questo risultato.

Uno studio recente ha dimostrato che l’assunzione di integratori di soia dopo l’intervento chirurgico (prostatectomia radicale) per il cancro alla prostata non ha ridotto il rischio che il cancro ritorni.

Uno studio ha trovato che gli uomini che scelgono di non avere un trattamento per il loro cancro alla prostata localizzato possono essere in grado di rallentarne la crescita con cambiamenti intensivi dello stile di vita. Gli uomini dello studio hanno mangiato una dieta vegana (senza carne, pesce, uova o latticini) e hanno fatto esercizio fisico frequente. Hanno anche preso parte a gruppi di sostegno e yoga. Dopo un anno gli uomini hanno visto, in media, un leggero calo del loro livello di PSA. Non si sa se questo effetto durerà poiché il rapporto ha seguito gli uomini solo per 1 anno. Il regime può anche essere difficile per alcuni uomini da seguire.

Terapia ormonale

Negli ultimi anni sono state sviluppate diverse nuove forme di terapia ormonale. Alcune di queste possono essere utili anche se le forme standard di terapia ormonale non funzionano più.

Alcuni esempi includono abiraterone (Zytiga) ed enzalutamide (Xtandi), che sono descritti nella terapia ormonale per il cancro alla prostata. Altri sono ora allo studio.

5-alfa-reduttasi inibitori, come il finasteride (Proscar) e dutasteride (Avodart), sono farmaci che bloccano la conversione del testosterone nel diidrotestosterone più attivo (DHT). Questi farmaci sono allo studio per il trattamento del cancro alla prostata, sia per integrare la sorveglianza attiva o se il livello di PSA aumenta dopo la prostatectomia.

Chemioterapia

Studi degli ultimi anni hanno dimostrato che molti farmaci chemioterapici possono colpire il cancro alla prostata. Alcuni, come il docetaxel (Taxotere) e il cabazitaxel (Jevtana) hanno dimostrato di aiutare gli uomini a vivere più a lungo.

I risultati di recenti e importanti studi hanno scoperto che negli uomini con tumore metastatico alla prostata, una chemioterapia (docetaxel) più precocemente nel corso della malattia potrebbe aiutarli a vivere più a lungo. Questi risultati sono incoraggianti, ma questi studi sono stati fatti prima che si rendessero disponibili nuove forme di terapia ormonale (abiraterone ed enzalutamide), quindi non è chiaro se i risultati sarebbero stati gli stessi oggi.

Sono allo studio anche altri nuovi farmaci chemioterapici e combinazioni di farmaci.

Immunoterapia

L’obiettivo dell’immunoterapia è quello di rafforzare il sistema immunitario del corpo per aiutare a combattere o distruggere le cellule tumorali.

Vaccini

A differenza dei vaccini contro le infezioni come il morbillo o la parotite, i vaccini contro il cancro alla prostata sono progettati per aiutare a trattare, e non prevenire, il cancro alla prostata. Un possibile vantaggio di questo tipo di trattamenti è che sembrano avere effetti collaterali molto limitati. Un esempio di questo tipo di vaccino è il sipuleucel-T (Provenge), che ha ricevuto l’approvazione dell’FDA (descritto nel Vaccine Treatment for Prostate Cancer).

Diversi altri tipi di vaccini per il trattamento del cancro alla prostata sono in fase di sperimentazione clinica.

Un esempio è PROSTVAC, che utilizza un virus che è stato geneticamente modificato per contenere l’antigene prostatico specifico (PSA). Il sistema immunitario del paziente dovrebbe rispondere al virus e iniziare a riconoscere e distruggere le cellule tumorali contenenti PSA. I primi risultati con questo vaccino sono stati promettenti e uno studio più ampio è ora in corso.

Inibitori dei punti di controllo immunitario

Una parte importante del sistema immunitario è la sua capacità di trattenersi dall’attaccare altre cellule normali del corpo. Per fare questo, utilizza “checkpoint” – molecole sulle cellule immunitarie che devono essere attivate (o disattivate) per iniziare una risposta immunitaria. Le cellule tumorali a volte usano questi checkpoint per evitare di essere attaccate dal sistema immunitario. Ma i farmaci più recenti che mirano a questi checkpoint sono molto promettenti come trattamenti antitumorali.

Ad esempio, farmaci più recenti come il pembrolizumab (Keytruda) e il nivolumab (Opdivo) prendono di mira la proteina di controllo immunitario PD-1. In alcuni altri tipi di tumori, questi tipi di farmaci hanno dimostrato di ridurre una porzione maggiore di tumori. Sono in corso studi per vedere come potrebbero funzionare bene contro il cancro alla prostata.

Un altro esempio è il farmaco ipilimumab (Yervoy), che mira ad una proteina di controllo chiamata CTLA-4 su alcune cellule immunitarie. Questo farmaco è già usato per trattare alcuni altri tipi di cancro, ed è ora in fase di test negli uomini con cancro alla prostata avanzato.

Un approccio promettente per il futuro potrebbe essere quello di combinare un inibitore del checkpoint con un vaccino contro il cancro alla prostata. Questo potrebbe rafforzare la risposta immunitaria e aiutare il vaccino a lavorare meglio.

Farmaci terapeutici mirati

Sono in fase di sviluppo farmaci più recenti che si rivolgono a parti specifiche delle cellule tumorali o all’ambiente circostante. Ogni tipo di terapia mirata funziona in modo diverso, ma tutti alterano il modo in cui una cellula tumorale cresce, si divide, si ripara o interagisce con altre cellule.

Ad esempio, i farmaci chiamati inibitori dell’angiogenesi mirano alla crescita di nuovi vasi sanguigni (angiogenesi) di cui i tumori hanno bisogno per crescere. Diversi inibitori dell’angiogenesi sono in fase di sperimentazione clinica.

Trattamento del cancro che si è diffuso alle ossa

I medici stanno studiando l’uso della radiofrequenza ablazione (RFA) per aiutare a controllare il dolore negli uomini il cui cancro alla prostata si è diffuso in una o più aree delle ossa. Durante la RFA, il medico utilizza una TAC o un’ecografia per guidare una piccola sonda metallica nell’area del tumore. Una corrente ad alta frequenza viene fatta passare attraverso la sonda per riscaldare e distruggere il tumore. RFA è stato usato per molti anni per trattare i tumori in altri organi come il fegato, ma il suo uso nel trattamento del dolore osseo è ancora abbastanza nuovo. Tuttavia, i primi risultati sono promettenti.