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Linfonodi e cancro
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Linfonodi e cancro

Che cos’è il sistema linfatico?

Il nostro corpo ha una rete di vasi linfatici e linfonodi. Questa rete fa parte del sistema immunitario del corpo. Raccoglie fluidi, materiale di scarto e altre cose (come virus e batteri) che si trovano nei tessuti del corpo, al di fuori del flusso sanguigno.

I vasi linfatici sono molto simili alle vene che raccolgono e trasportano il sangue attraverso il corpo. Ma invece di trasportare il sangue, questi vasi portano il liquido acquoso chiaro chiamato linfatico.

Il liquido linfatico fuoriesce dalle pareti capillari per irrorare le cellule tissutali del corpo. Trasporta ossigeno e altri nutrienti alle cellule, e porta via i prodotti di scarto come l’anidride carbonica (CO2) che fuoriescono dalle cellule. Il liquido linfatico contiene anche globuli bianchi, che aiutano a combattere le infezioni.

Il liquido linfatico si accumulerebbe e causerebbe gonfiore se non fosse drenato in qualche modo. Questo è il ruolo dei vasi linfatici. I vasi linfatici prelevano il liquido linfatico dalle cellule per inviarlo verso il torace. Lì, il liquido linfatico si raccoglie in un grande vaso che drena in un vaso sanguigno vicino al cuore.

Linfonodi e cosa fanno

I vasi linfatici convogliano il liquido linfatico attraverso i nodi di tutto il corpo. I linfonodi sono piccole strutture che funzionano come filtri per le sostanze nocive. Contengono cellule immunitarie che possono aiutare a combattere le infezioni attaccando e distruggendo i germi che vengono trasportati attraverso il liquido linfatico.

Ci sono centinaia di linfonodi in tutto il corpo. Ogni linfonodo filtra il fluido e le sostanze raccolte dai vasi che lo conducono. Il fluido linfatico delle dita, ad esempio, si dirige verso il torace, unendosi al fluido del braccio. Questo fluido può filtrare attraverso i linfonodi al gomito o sotto il braccio. Il fluido dalla testa, dal cuoio capelluto e dal viso scorre attraverso i linfonodi del collo. Alcuni linfonodi sono profondi all’interno del corpo, come ad esempio tra i polmoni o intorno all’intestino, per filtrare il fluido in quelle aree. Il liquido linfatico fluisce lentamente da tutto il corpo, facendo ritorno al torace. Alla fine del suo viaggio, il fluido filtrato, i sali e le proteine vengono scaricati di nuovo nel flusso sanguigno.

Linfonodi gonfiori

Quando c’è un problema, come infezioni, lesioni o cancro, il nodo o il gruppo di linfonodi in quell’area può gonfiarsi o allargarsi mentre lavorano per filtrare le cellule “cattive”. Questo può essere chiamato linfoadenopatia (LIMF-ad-uh-NOP-uh-NOP-uh-thee). I linfonodi ingrossati vi dicono che qualcosa non va bene, ma altri sintomi aiutano a individuare il problema. Per esempio, dolori all’orecchio, febbre e linfonodi ingrossati vicino all’orecchio sono indizi che si può avere un’infezione all’orecchio o un raffreddore.

Alcune aree in cui i linfonodi si gonfiano comunemente sono nel collo, inguine e ascelle. Nella maggior parte dei casi, solo una zona dei nodi si gonfia alla volta. Quando più di una zona dei linfonodi è gonfio è chiamata linfoadenopatia generalizzata. Alcune infezioni (come lo streptococco e la varicella), alcuni farmaci, malattie del sistema immunitario, e tumori come il linfoma e la leucemia possono causare questo tipo di gonfiore. Il fornitore di assistenza sanitaria cercherà maggiori informazioni per capire la causa del gonfiore. Il gonfiore dei linfonodi è spesso causato da qualcosa di diverso dal cancro.

Il cancro nei linfonodi

Il cancro può comparire nei linfonodi in 2 modi: può iniziare da lì o diffondersi da qualche altra parte.

Il cancro che inizia nei linfonodi si chiama linfoma. Potete leggere di più sul linfoma nella malattia di Hodgkin e nel linfoma non Hodgkin.

Più spesso, il cancro inizia da qualche altra parte e poi si diffonde ai linfonodi. Questo è il punto focale di questa sezione.

Come si diffonde il cancro ai linfonodi?

Il cancro può diffondersi da dove è iniziato (il sito primario) ad altre parti del corpo.

Quando le cellule tumorali si staccano da un tumore, possono viaggiare verso altre aree del corpo attraverso la circolazione sanguigna o il sistema linfatico. Le cellule tumorali possono viaggiare attraverso il flusso sanguigno per raggiungere gli organi distanti. Se viaggiano attraverso il sistema linfatico, le cellule tumorali possono finire nei linfonodi. In entrambi i casi, la maggior parte delle cellule tumorali sfuggite muoiono o vengono uccise prima che possano iniziare a crescere da qualche altra parte. Ma uno o due potrebbero stabilirsi in una nuova area, cominciare a crescere e formare nuovi tumori. Questa diffusione del cancro in una nuova parte del corpo è chiamata metastasi.

Affinché le cellule tumorali si diffondano in nuove parti del corpo, devono passare attraverso diversi cambiamenti. In primo luogo devono diventare in grado di staccarsi dal tumore originale e poi attaccarsi alla parete esterna di un vaso linfatico o vaso sanguigno. Poi devono muoversi attraverso la parete del vaso per fluire con il sangue o la linfa ad un nuovo organo o linfonodo.

Quando il cancro cresce all’interno dei linfonodi, di solito colpisce i linfonodi vicino al tumore stesso. Questi sono i nodi che hanno fatto la maggior parte del lavoro per filtrare o uccidere le cellule tumorali.

Come si trova il cancro nei linfonodi?

I linfonodi normali sono minuscoli e possono essere difficili da trovare, ma quando c’è infezione, infiammazione o cancro, i linfonodi possono diventare più grandi. Quelli vicino alla superficie del corpo spesso diventano abbastanza grandi da sentire con le dita, e alcuni possono anche essere visti. Ma se ci sono solo poche cellule tumorali in un linfonodo, può sembrare normale. In questo caso, il medico deve controllare la presenza di cancro rimuovendo tutto o parte del linfonodo.

Quando un chirurgo opera per rimuovere un cancro primario, anche uno o più dei linfonodi (regionali) vicini possono essere rimossi. La rimozione di un linfonodo è chiamata biopsia. Quando molti linfonodi vengono rimossi, si chiama campionamento linfonodale o dissezione linfonodale. Quando il cancro si è diffuso ai linfonodi, c’è un rischio maggiore che il cancro possa tornare dopo l’intervento chirurgico. Queste informazioni aiutano il medico a decidere se dopo l’intervento chirurgico potrebbero essere necessari altri trattamenti, come la chemioterapia o le radiazioni.

I medici possono anche prelevare campioni di uno o più nodi utilizzando aghi. Di solito, questo viene fatto sui linfonodi che vengono ingrossati. Ciò è chiamata biopsia dell’ago. Il tessuto rimosso viene esaminato al microscopio da un patologo (un medico che diagnostica la malattia utilizzando campioni di tessuto) per scoprire se ci sono cellule tumorali in esso.

Al microscopio, tutte le cellule tumorali nei nodi assomigliano alle cellule tumorali del tumore primario. Per esempio, quando il cancro al seno si diffonde ai linfonodi, le cellule nei nodi assomigliano alle cellule tumorali del seno. Il patologo prepara un rapporto, che descrive in dettaglio ciò che è stato trovato. Se un nodo ha il cancro in esso, il rapporto descrive come appare e quanto è stato visto.

I medici possono anche usare scansioni o altri test di imaging per cercare i nodi ingrossati che si trovano in profondità nel corpo. Per ulteriori informazioni su questo argomento, vedere Test di imaging (radiologia). Spesso, i linfonodi ingrossati vicino a un cancro si presume che contengano il cancro.

Cosa significa che se c’e’ il cancro nel mio linfonodo?

Dipende. A volte ci sono così poche cellule tumorali nel nodo che il patologo deve usare test speciali per trovarle. Nel caso di poche cellule tumorali in un linfonodo, il piano di trattamento non può cambiare affatto.

Se c’è molto cancro in un nodo, la grande massa può essere vista facilmente. Se il cancro sta crescendo dal linfonodo attraverso lo strato di tessuto connettivo esterno (chiamato capsula), si chiama estensione extracapsulare.

Più cancro nei nodi può significare che il cancro sta crescendo velocemente e/o ha maggiori probabilità di diffondersi in altre parti del corpo. Ma se i linfonodi vicini sono l’unico altro luogo in cui il cancro si trova oltre la sede principale (primaria), un intervento chirurgico per rimuovere il tumore principale e i linfonodi vicini possono essere in grado di sbarazzarsi di tutto.

Il cancro che si è diffuso a nodi più lontani dal cancro primario avrà più probabilmente bisogno di un trattamento aggiuntivo con chemioterapia o radiazioni.

Il cancro nei nodi influisce sullo stadio del cancro

Il trattamento del cancro si basa sul tipo di cancro di una persona e sullo stadio del cancro. I medici usano un sistema per assegnare uno stadio al cancro. Il sistema di stadiazione più comune è il sistema TNM. T in TNM sta per tumore, M per metastasi e N per linfonodi. Se nei linfonodi vicino al cancro non si trova alcun cancro, al N viene assegnato un valore pari a 0. Se i linfonodi vicini o distanti mostrano il cancro, al N viene assegnato un numero come 1, 2 o talvolta 3, a seconda di quanti nodi sono affetti, di quanto cancro è presente in essi, di quanto sono grandi e dove si trovano.

Un cancro con un numero di TNM più basso è di solito più facile da trattare e ha migliori prospettive di sopravvivenza. Per esempio, un cancro con T1, N0, N0, M0, sarebbe un cancro che è stato trovato molto presto, prima della sua diffusione. Il T1 significherebbe un piccolo tumore, il N0 significa che non sono coinvolti nodi e il M0 significa che non sono state trovate metastasi. Per ulteriori informazioni sulla stadiazione, vedere informazioni sul tipo di cancro o leggere Staging.

Effetti della rimozione dei linfonodi

I nodi che sono stati rimossi durante l’intervento chirurgico contro il cancro possono lasciare una parte del corpo senza un modo per drenare il liquido linfatico nell’area interessata. Molti dei vasi linfatici ora si trovano in un vicolo cieco dove un tempo si trovava il nodo, e il liquido può fare marcia indietro. Questo è chiamato linfedema e può diventare un problema per tutta la vita.